Generalfeldmarschall Erwin RommelSicilië was een uitstekend hulpmiddel voor General feldmarschall Erwin Rommel, en Generalfeldmarschall Albert Kesselring. Verschillende vliegbases van de Luchtwaffe waren op Sicilië gelegen, en werden gebruikt in de strijd tegen de "Desert Rats" van Montgomery, (8th Army). Op het ogenblik van de landing op Sicilië waren er niet minder dan dertig vliegbases op het Italiaanse eiland, dat onder commando stond van Generaal Alfredo Guzzoni en zijn Italiaanse Zesde leger. Guzzoni was reeds 66 en al twee jaar op pensioen, toen hij opnieuw in actieve dienst werd geroepen om de verdediging van Sicilië op zich te nemen.

GeneralFeldmarschall Albert KesselringDeze Generaal geloofde, als er ooit een aanval op Sicilië zou plaatsvinden, deze in de zuid-oostelijke sector van het eiland te verwachten viel, maar de Duitsers waren daar niet zo zeker van. De enige twee Italiaanse divisies die enigzins mobiel konden ingezet worden waren de Livorno en Napoli divisie. De vier andere "mobiele" divisies dienden als steun van de zes divisies die werden ingezet als "kustwacht". De Livorno en Napoli divisie lagen in het landingsgebied van de geallieerden, en hun reputatie was uitstekend en dat baarde het geallieerde opperbevel wel een heleboel zorgen.

Generaal Alfredo GuzzoniKesselring had midden mei met Guzzoni een belangrijke bespreking gehad juist in verband met de verdediging van het eiland. Dit resulteerde in het feit dat twee Duitse divisies, de verdediging van Sicilië zouden komen versterken. De 15 Pantser Grenadiers divisie in het Westen, en de Herman Goering Para divisie, (Luftwaffe), gelegerd in Caltagirone, vijfentwintig mijl ten Oosten van Gela, het objectief voor de para's van Gavin.

Het Regimental Combat Team maakt zich klaar om op te treden, bemerk de typische bruine "jump boots".De para's kregen slechts net voor hun vertrek te horen dat hun objectief Sicilië was. Gavin had bijzondere veiligheidsmaatregelen getroffen. Het Regimental Combat Team werd in het grootste geheim klaargestoomd voor hun aanval op Sicilië op 9 juli 1943. Deze datum woog zwaar op de schouders van Gavin. Toen hij wist dat hij oog in oog zou komen te staan met de para's van de Herman Goering divisie, zakte zijn moed in zijn schoenen. De luchtvloot zou echter alle para's afwerpen en enkel de piloten en andere crewmembers mochten terug naar Noord-Afrika vliegen. Iedere man telde! De drop was een fiasco. De para's van Gavin waren her en der verspreid, maar weinigen waren effectief op hun drop-zones terecht gekomen. De eerste uren van de landing was het dan ook zoeken naar wie dat waar was terecht gekomen.

Tijdens de landing kwamen Gavin's para's terecht in een hoop grote bunkers die onmiddellijk werden aangevallen. Deze bunkers maakten deel uit van de kustdefensie en om hen te neutraliseren schoot men erop tot iemand erin lukte om een paar handgranaten naar binnen te werpen en het personeel van de bunker alzo uit te schakelen. Een weinig orthodoxe manier van oorlogvoering, maar nood breekt wet.

Para's van het RCT bij het instijgen in de C-47 Dakota's.Gavin, samen met zijn S1, Kapitein Al Ireland, en de Officier Operaties, Kapitein Benjamin Vandervoort, zochten zich een weg naar hun objectieven. Schietend baanden de para's zich een weg naar Gela. De strijd was hevig maar succesvol. Een jonge luitenant had contact kunnen maken met de schepen en vroeg aan Gavin of er artilleriesteun nodig was. Op dat ogenblik had Gavin nog geen juiste kijk waar hij juist zat en vooral: waar zijn troepen zaten, en hij besloot de vuursteun van de schepen af te wijzen, uit gegronde schrik dat zijn eigen stellingen zouden beschoten worden.

Gavin probeerde zijn positie te bepalen aan de hand van de spoorweg. Dit lukte en Gavin was opgelucht nu hij eindelijk zijn doelwit kon aanvallen en veroveren. No ongeveer een uur hoorde Gavin dat zijn troepen zijn richting uitkwamen, wat voor hem een grote opluchting was. Het was toen ongeveer 0600Hr. Gavin maakte contact met soldaten van de Staf Compagnie. Rond 0700Hr kwam Luitenant Swingler toe, gevolgd door een zestal Sherman tanks. Gavin gaf het bevel tot de aanval, gesteund door de Sherman tanks. De geestdrift van de manschappen was niet te temperen. Koks, chauffeurs en klerken, al wat een wapen kon dragen hielp mee aan de aanval. Maar de Duitsers reageerden en hun vuurkracht werd steeds heviger. Maar onder leiding van Luitenant Swingler werden er verschillende "Tiger" tanks uitgeschakeld, en samen met de tanks ook de bemaningen. Gavin won zienderogen terrein en dan nam de Duitse tegenstand gevoelig af. Bazooka's vuurden op de de tanks en haast elk salvo was een voltreffer. In die nacht van 9 op 10 juli leerden de Duitsers voor het eerst wat de verbetenheid van de Amerikaanse para's was.

Maar de Duitsers reorganiseerden zich en deden een tegenaanval. Het eerste Bataljon van het 505th PIR werd aangevallen door de eerste Kampfgruppe van de Herman Goering divisie. Hetzelfde met het 2de en 3de Bataljon. Het eerste Bataljon dat ten oosten van Gela lag deed een overvleugeling op rechts, brak dwars door de Kampfgruppe en kon het vliegveld van Ponte Olivio in handen nemen.

Objectief in handen, maar het had aan een zijden draadje gehangen. Wat Gavin niet wist was dat Generaal Conrath, de 9de om 2200Hr het commando van de Livorno Divisie had kunnen contacteren. Gelukkig voor Gavin waren de telefoon verbindingen in zulk een erbarmelijke staat dat er nauwelijks bevelen voor troepen bewegingen konden doorgestuurd worden. Rekenen we daarbij dat de Para's, eens geland, overal de verbindingslijnen aan het doorknippen waren en Conrath bleef zonder communicatie en alleen achter.

Nakaarten:

Kaart met operaties in SiciliëDe Rangers en Para's die aan de operatie deelnamen maakten deel uit van de "Shark Force". Klik op de kaart en u zal een grote kaart kunnen bekijken met de troepenbewegingen van zowel geallieerden als as-mogendheden. Shark Force opereerde onder het commando van Generaal Patton. De troepen moesten het hoofd bieden aan de Livorno en Herman Goering divisie, Generaal Alexander en zijn troepen hadden als opdracht om Ragusa te veroveren en kwamen tegenover de Napoli divisie te staan. Montgomery moest tenslotte Syracuse veroveren met zijn 8th Army. Zij stonden tegenover de 206de Kust divisie van de Italianen.

De Italiaanse Aosta en Assietta divisies lagen in het westen en moesten Palermo verdedigen. De geallieerden hebben maar weinig last gehad van deze divisies, al is er stof genoeg tot discussie en het creëren van polemieken. De Para's, Rangers en G.I.'s van de Big Red One hadden hun taak volbracht, in die drie eerste dagen van de slag om Sicilië. Maar er zou nog tot 16 augustus gevochten worden voor Sicilië volledig in handen van de geallieerden zou zijn. Maar de start was volgens plan verlopen, ondanks de moeilijkheden van de Para's om te hergroeperen door de verkeerde drops van de C-47 piloten.

Met de val van Messina, (Patton was daar voor Monty, ondanks een verbod dat plan uit te voeren), was de slag om Sicilië over. Het 82ste werd teruggetrokken naar Afrika om de volgende slag voor te bereiden: Italië.


De para's van het 82ste maken zich klaar om te vertrekken. Let op de witte armband als herkenningsteken.

Manschappen van het 82ste na de landing in Sicilië.

De stranden van Sicilië, landing van 10 juli 1943.

Kolonel James Gavin, hier reeds als Generaal Majoor en Comd van de 82nd Airborne.

Observatie in Sicilië, links Patton en recht Teddy Roosevelt Jr.

Free counter and web stats  

Copyright © JP Van Doorselaer 2009 | Alle rechten voorbehouden | Design: Athena Webdesign | Best bekijken met IE7 in 1024x768 | Contact